Taxonomy Update: from SVBC Taxonomy Tsar, Jo Davidson

The American Ornithology Union has recently released the taxonomy
changes for 2017. In addition to changes to the names of two birds
that may be encountered most often by local members of the San
Vito Bird Club, there are also changes in the English names of two
other Costa Rican birds, as well as in the scientific names for a few
others. Let’s deal with the two most locally significant (and quite
sensible) changes first.

A bird that those of us in San Vito are very familiar with,
Aulachohrynchus prasinus, or Emerald Toucanet, is now called the
Northern Emerald-Toucanet. (Note that there is now a hyphen!)
This species was split from what is now called the Southern
Emerald-Toucanet, which occurs mainly in South America and lacks
the obvious blue patch on the throat.

Meet the Talamanca Hummingbird! This beautiful hummingbird
was, until recently, called the Magnificent Hummingbird, or Eugenes
fulgens. The species was split. Its new scientific name is Eugenes
spectabilis, and its new English name was derived from its home
range in the Talamanca Mountains. E. fulgens, which is now called
Rivoli’s Hummingbird, is found from Nicaragua north as far as the
United States.

The English names have also changed for the following Costa Rica
●Clapper Rail (Rallus crepitas) is now Mangrove Rail (Rallus
●Prevost’s Ground-Sparrow (Melozone biarcuata) is now
Cabanis’s Ground-Sparrow (Melozone cabanisi).

Scientific name changes are important to know, especially for those
SVBC members who post photos to the Asociación Ornitológico de
Costa Rica Facebook page. These include:

●Anas americana, American Wigeon, is now Mareca americana
●Anas discors, Blue-winged Teal, is now Spatula discors
●Anas cyanoptera, Cinnamon Teal, is now Spatula cyanoptera
●Anas clypeata, Northern Shoveler, is now Spatula clypeata
●Circus cyaneus, Northern Harrier, is now Circus hudsonius
●Sturnella militaris, Red-breasted Blackbird, is now Leistes

Emerald 1.jpg

Talamanca 2.jpg

Identifying Coto Brus Woodcreepers: Appearance and Song/Como identificar los Woodcreepers de Coto Brus: apariencia y canción

  1. Our most common woodcreeper./Nuestra woodcreeper lo más común.–Streak-headed Woodcreeper.  (All photos from SVBC members)
  2. streakySong/cancion

2. The closely related Spotted Woodcreeper with a very different song./Muy simlar, es el Spotted Woodcreeper con una canción muy diferente.


3. The remarkable Brown-billed Scythebill./El woodcreeper increible; Brown-billed Scythebill.


4. The very active Olivaceous Woodcreeper./El Woodcreeper con mucho energía; Olivaceous Woodcreeper.


5. The Wedge-billed Woodcreeper./El Wedge-billed Woodcreeper.


6. The very similar Plain Xenops. El Plain Xenops, muy similar.



A global network for monitoring the sounds of nature!

Please see the attached link below.  This is an exciting new project to expand the Automated Remote Biodiversity Monitoring Network around the world and listen to the sounds of nature in real-time.  One of the proposed sites is our very own Las Cruces Biological Station (Wilson Garden), along with sites in Peru and Madagascar.  There is a Kickstarter element to this project as well.

Please check out the link below and send your comments, thoughts and input to:

Who are “The Taxonomists” (and what have they been up to lately)?/¿Quiénes son “los taxonomistas” (y qué han estado haciendo últimamente)?

After reading a previous article on this site about name changes for some of our Costa Rican birds, you are probably either cursing taxonomists or wondering who they are and what they do. Although we can’t help you control the first reaction, we can at least shed a little light on the second.

A taxonomist is a scientist who classifies organisms into various categories. Carolus Linnaeus developed the taxonomy for animals in 1758, and we are still using his system of seven levels today: Kingdom, Phylum, Class, Order, Family, Genus, species. As science and methodologies become more advanced, researchers find new information (through DNA testing, for example) that may change a species’ place in the taxonomic structure.

In the case of birds, researchers submit their proposals for taxonomic changes to the American Ornithology Union. The North American Classification Committee (NACC) for North and Middle American Birds is a group of taxonomists within that organization. NACC members review every proposal and determine which have sufficient merit to warrant actual changes to the taxonomy. Those changes are published once a year. We sometimes may be a bit perplexed by a name or classification change, but now at least we know that actual science is behind each decision.

Here are the changes to English and scientific names approved this year for Costa Rican birds:

Plain Wren has been split into three separate species.

  • Isthmian Wren (Cantorchilus elutus).
  • Cabanis’s Wren (Cantorchilus modestus)
  • Canebrake Wren (Cantorchilus zeledoni)

Gray-necked Wood-Rail is now Gray-cowled Wood-Rail

Three-striped Warbler is now Costa Rican Warbler (Basileuterus melanotis).

Blue-crowned Motmot is now Lesson’s Motmot (Momotus lessoni).

Green Violetear. is now Lesser Violetear (Colibri cyanotus).

Only the scientific names of the following species have been changed.

  • Pink-footed Shearwater (Puffinus creatopus) is now Ardenna creators
  • Wedge-tailed Shearwater (Puffinus pacificus) is now Ardenna pacifica
  • Sooty Shearwater (Puffinus griseus) is now Ardenna grisea
  • Short-tailed Shearwater (Puffinus tenuirostris) is now Ardenna tenuirostris
  • Dusky Antbird (Cercomacra tyrannina) is now Cercomacroides tyrannina
  • Tawny-crowned Greenlet (Hylophilus ochraceiceps) is now Tunchiornis ochraceiceps
  • Lesser Greenlet (Hylophilus decurtatus) is now Pachysylvia decurtata


(From SVBC Taxonomy reporter Jo Davidson)


Después de haber leído un artículo previo en este sitio sobre los cambios de nombre de algunas de nuestras aves en Costa Rica, usted estará probablemente maldiciendo a los taxonomistas o preguntándose quiénes son y qué es lo que hacen. Aunque no podemos ayudarle a controlar la primera reacción, podemos al menos ayudarle con la segunda.

Un taxonomista es un científico que clasifica organismos en varias categorías. Carolus Linnaeus desarrolló la taxonomía para animales en 1758, y aún estamos utilizando su Sistema de siete niveles hoy: Reino, Filo, Clase, Orden, Familia, Género, Especie. Conforme la ciencia y los métodos avanzan, los investigadores encuentran nueva información (a través de pruebas de ADN, por ejemplo) que puede cambiar el lugar de una especie en la estructura taxonómica.

En el caso de las aves, los investigadores envían sus propuestas para cambios en la estructura taxonómica a la American Ornithology Union (Unión de Ornitólogos Americanos). El North American Classification Committee (NACC) (Comité de Clasificación de América del Norte) para aves del norte y del centro de América es un grupo de taxonomistas dentro de esa organización. Los miembros del NACC revisan cada propuesta y determinan cuales poseen suficiente mérito para provocar cambios en la taxonomía. Tales cambios se publican una vez al año. Ocasionalmente puede que un cambio de nombre o clasificación nos deje perplejos, pero al menos sabemos que es la ciencia la que está detrás de cada decisión.

Aquí están los cambios en inglés y nombres científicos aprobados este año para aves en Costa Rica: Plain Wren ha sido dividida en tres especies separadas.

• Isthmian Wren (Cantorchilus elutus) (Soterrey de Panamá)

• Cabanis’s Wren (Cantorchilus modestus) (Soterrey Chinchirigüí)

• Canebrake Wren (Cantorchilus zeledoni) (Soterrey de Zeledón)

El Gray-necked Wood-Rail es ahora Gray-cowled Wood-Rail. Mantiene su nombre en español (Rascón Cuelligrís).

El Three-striped Warbler es ahora Costa Rican Warbler (Basileuterus melanotis) (Reinita Costarricense).

El Blue-crowned Motmot es ahora Lesson’s Motmot (Momotus lessoni). Mantiene su nombre en español (Momoto Coroniazul).

El Green Violetear es ahora Lesser Violetear. Mantiene su nombre en español (Colibrí Orejivioláceo Verde). Solo los nombres científicos de las siguientes especies han cambiado.

• Pink-footed Shearwater (Puffinus creatopus) (Pardela Blanca Común) es ahora Ardenna creators

• Wedge-tailed Shearwater (Puffinus pacificus) (Pardela Colicuña) es ahora Ardenna pacifica

• Sooty Shearwater (Puffinus griseus) (Pardela Sombría) es ahora Ardenna grisea • Short-tailed Shearwater (Puffinus tenuirostris) (Pardela Colicorta) es ahora Ardenna tenuirostris • Dusky Antbird (Cercomacra tyrannina) (Hormiguero Negruzco) es ahora Cercomacroides tyrannina

• Tawny-crowned Greenlet (Hylophilus ochraceiceps) (Verdillo Leonado) es ahora Tunchiornis ochraceiceps

• Lesser Greenlet (Hylophilus decurtatus) (Verdillo Menudo) es ahora Pachysylvia decurtata

Referencias (inglés): Referencias (español):

(Desde Jo Davidson; especialista de taxonomia por SVBC.)

What Was That Name Again?/Qual es su nombre otra vez?

We have new names for some of our familiar Coto Brus birds.

  1. Next time you see a Blue-crowned Motmot be sure you call it a Lesson’s Motmot.
  2. When you see a Plain Wren in Coto Brus, call it an Isthmian Wren. But if you’re up in Guanacaste, call it a Cabanis’s Wren and call it a Canebrake Wren when you’re birding over on the Caribbean coast.
  3. The Three-striped Warbler still has three stripes but we must now call it the Costa Rican Warbler.
  4. When you spot a Green Violetear hummingbird, you’re now actually looking at a Lesser Violetear.

More to come on WHY these changes occur. Stay tuned.

(From SVBC Taxonomy reporter Jo Davidson.)


Tenemos nombres nuevos de algunes aves de Coto Brus.

  1. El Motmot capa azul; ahora es el Lesson’s Motmot.
  2. El Plain wren? Ahora es el Isthmian wren aqui en Coto Brus; pero en Guanacaste es diferente—es el Cabanis’s wren y en el lado Caribe es Canebrake wren.
  3. El Reinita de tres rayas, toda via tiene tres rayas pero su nombre es el Costa Rican Warbler.
  4. Y el colibri Green Violetear—ahora su nombre es Lesser Violetear.

Porque los cambios? Mas vience pronto. Gracias.

(Desde Jo Davidson; especialista de taxonomia por SVBC.)IMG_2892.JPG

Get to Know Your Coto Brus Birds #2: Rose-throated Becard/Conozca a sus aves de Coto Brus #2: Cabezón Plomizo

What bird is that? Is that bird a flycatcher? Is that bird a cotinga? That bird could be a Rose-throated Becard, one of those species that simply does not fit easily into a single bird family. Becards are sort of like flycatchers and sort of like cotingas. In truth, becards were included in both of those avian families in the very recent past.

But these days, the Rose-throated Becard (and all the other becards) are included in the Tityridae family. This is the family that also includes our two species of Tityra; the Black-crowned Tityra and Masked Tityra.

What makes a becard a becard? For me, the most diagnostic feature of a becard is the presence of a big head! A becard’s head is not outrageously large; just slightly large for it’s body size. And to go along with that sizeable dome, becards also have big eyes and a slight crest.

The Rose-throated Becard displays sexual dimorphism, which is a fancy way of saying that the boy becard looks very different from the girl becard. See the photos (from SVBC member Jo Davidson) below.

*****Quick quiz!***** Can you name another very common Coto Brus bird that displays sexual dimorphism?

So keep your eyes open for the Rose-throated Becard or any of our other species of becard; or it’s close relative the Rufous Mourner.

And by the way; how do you pronounce the word ‘Becard’? In English, putting the emphasis on the first syllable is correct; BEC-ard. But putting the emphasis on the second syllable is also correct; bec-ARD. So you can’t lose!


¿Cuál es ese pájaro? ¿Es ese pájaro un mosquerito? ¿Es ese pájaro una cotinga? Ese pájaro podría ser un Cabezón Plomizo, una de esas especies que simplemente no calza fácilmente dentro de una familia de aves. Los cabezones son como mosqueritos y como cotingas. En realidad, los cabezones fueron incluidos en ambas familias de aves en el pasado reciente.

Pero en estos días, el Cabezón Plomizo (y el resto de los cabezones) se incluyen en la familia Tityridae. En esta familia están también nuestras otras dos especies de tityras; la Tityra Coroninegra y la Tityra Carirroja.

¿Qué hace a un cabezón un cabezón? Para mí, la principal característica diagnóstica de un cabezón ¡es la presencia de una gran cabeza! La cabeza de un cabezón no es exageradamente grande, solamente un poco agrandada para el tamaño de su cuerpo. Para acompañar ese agrandamiento, los cabezones tienen también ojos grandes y una leve cresta.

El Cabezón Plomizo presenta dimorfismo sexual, que es una forma elegante de decir que el cabezón macho es muy diferente de la hembra cabezón. Vea abajo las fotos (de la miembro del SVBC, Jo Davidson).

*****¡Examen rápido!***** ¿Puede usted nombrar otro pájaro muy común de Coto Brus que presente dimorfismo sexual?

Así que mantenga abiertos sus ojos en busca del Cabezón Plomizo o cualquier otra de nuestras especies de cabezón; o de su pariente cercano, la Plañidera Rojiza.

Y por cierto, ¿cómo se pronuncia en inglés la palabra “Becard”? Es correcto poner el acento en la primera sílaba; BEC-ard. Pero también es correcto colocar el acento en la segunda sílaba; bec-ARD. ¡Así que no se puede equivocar!


SVBC Member Questions: #1/Preguntas a los miembros del SVBC: #1

Do you have a birding or nature question?  Send it on and we’ll try to get it answered (see below for where to send your questions).

Our first question comes from SVBC member Barbara Keeler-Barton:

Question:  I notice Kiskadee flycatchers swallowing entire palm fruits, each of which has an enormous round seed (or nut) with a very thin fleshy coating.  My question is, do they let the seed pass through their digestive system or do they regurgitate the seed after the fleshy skin has been removed?  I noticed that they only gulp a maximum of three nuts at one sitting.

Answer: Large seeds, like those found in the oil-rich palm fruits, are most likely regurgitated and do not pass completely through the digestive system.  Most birds have a crop; which is an enlarged ‘storage area’ between the esophagus and the stomach.  The palm seeds most likely pass into the crop where the digestive process begins on the edible bits.  The edible material then passes into the stomach and intestines and becomes energy for the bird.  Since the seeds are so large (compared to the size of the bird) they are then regurgitated from the crop.  Many fruits with smaller seeds, like figs, do pass completely through the bird’s digestive system.

Did you know?  Some fruits have seeds that are adapted to only sprout after they have passed through the gut of an animal.  Passing through the digestive tract softens and thins the wall of the seed.  This process is called scarification.  The large ear-shaped seeds of the Guanacaste tree will only germinate after they have passed through the gut of a large mammal.  Can you think of any mammals large enough to swallow and pass a Guanacaste tree seed?  Hint: They are not native wild animals.

Please send your birding or nature questions to:

Greg Homer


Alison Olivieri


 ¿Tiene usted una pregunta sobre pájaros o naturaleza? Envíenosla e intentaremos responderla (vea abajo a dónde puede enviar sus preguntas).

Nuestra primera pregunta es de la miembro del SVBC Barbara Keeler-Barton:

Pregunta: He visto bienteveos grandes tragando frutos enteros de palma, cada uno de los cuales posee una enorme semilla redonda (o nuez) con una muy delgada piel carnosa. Mi pregunta es, ¿dejan ellos pasar la semilla a través de su sistema digestivo o regurgitan la semilla después de remover la piel carnosa? Noté que ellos tragan un máximo de tres frutos en cada ocasión.

Respuesta: Las semillas grandes, como aquellas que se encuentran en los frutos ricos en aceite de las palmas, son muy probablemente regurgitados y no atraviesan completamente el sistema digestivo. La mayoría de las aves tienen un buche; que es un “área de almacenamiento” alargada entre el esófago y el estómago. Las semillas de palma muy probablemente ingresan al buche cuando el proceso digestivo comienza para las partes comestibles. El material comestible pasa luego al estómago y a los intestinos y se convierte en energía para el ave. Dado que las semillas son tan grandes (en comparación con el tamaño del ave), éstas son luego regurgitadas desde el buche. Muchos frutos con semillas más pequeñas, como los higos, atraviesan completamente el sistema digestivo del ave.

¿Sabía usted que? Algunas frutas tienen semillas que están adaptadas a germinar solamente después de haber pasado a través del sistema digestivo de un animal. Atravesar el sistema digestivo suaviza y adelgaza las paredes de la semilla. Este proceso es conocido como escarificación. Las grandes semillas del árbol de Guanacaste, con forma de oreja, solamente germinarán después de haber atravesado el sistema digestivo de un mamífero grande. ¿Puede usted pensar en algún animal suficientemente grande para tragar y dejar pasar una semilla de árbol de Guanacaste? Pista: No son animales salvajes nativos.

Por favor envíe sus preguntas sobre aves o naturaleza a:

Greg Homer


Alison Olivieri